nära Crookston, Minnesota, mitt i fält av majs, vete, sockerbetor och bönor, Jerry och Kim Michaelson och deras son, Josh, växer alfalfa. De skördar cirka 3000 hektar för att sälja till mejerier i North Dakota, South Dakota, Minnesota och Wisconsin.

”de större mejerierna representerar en etablerad marknad som vi kan lita på, och vi vet att vi kan producera kvaliteten på alfalfa som dessa mejeriproducenter letar efter”, säger Jerry Michaelson. ”Det verkar finnas en fortsatt efterfrågan på hög kvalitet alfalfa hö.”

de såg en möjlighet att odla denna värdefulla nischgröda medan de bevittnade mjölkproducenter skiftar sin foderhantering.

”de flesta av våra mejerikunder hugger sina foder för ensilage och haylage, och de köper allt sitt torra hö”, säger Michaelson. ”Eftersom det är mer förlåtande för väderförhållandena att göra ensilage eller haylage, är det lättare för mejerierna att göra haylage än att lägga upp hö. De kan sedan köpa hö av den kvalitet de behöver.”

Michaelsons hade redan fått viss erfarenhet av marknadsföring av hö i små partier. Den tidiga höförsäljningen kom från överskottet som skördats för sin egen boskap. Familjen uppfödde tidigare renrasiga Charolais-nötkreatur förutom att odla konventionella kontanta grödor.

med tanke på marknadspotentialen fann Michaelsons sina intressen att flytta bort från nötkreatur och konventionella grödor för att bygga ett högt värde hö företag.

ett annat ritkort för att utöka höverksamheten var deras ägande av den utrustning som behövs för att skörda hö.

Michaelsons tog gradvisa steg för att övergå sin verksamhet till ett höföretag. De konverterade fält till alfalfa när deras hömarknad växte.

”vi började med att sälja hö till människor som hade köpt hö från oss tidigare år”, säger Michaelson. ”Vi sålde också hö till några mejeriproducenter som vi kände. Deras fodernäringsläkare gillade vår produkt, så vår försäljning fortsatte att växa från mun till mun.”

konsekvent leverera mejerier med endast hög kvalitet hö har lett till stadig marknad expansion och lojala kunder. Återkommande kunder står för 95% av Michaelsons försäljning.

” det är viktigt att ha en bra relation med våra kunder”, säger Michaelson. ”Vi får reda på vilken typ av hö var och en av våra kunder vill ha, och detta beror på den ration som mejeriet matar. Eftersom vi testar allt vårt hö för foderkvalitet kan vi leverera den typ av hö de vill ha. Vi ser sedan till att allt hö de köper från oss är av samma kvalitet så att de inte behöver byta ration varje gång de får en massa hö. Jag ringer tillbaka regelbundet för att se till att höet fungerar för dem.”

det relativa matningsvärdet (RFV) i höet varierar från 120 till 200. ”Den första skärande alfalfaen är vanligtvis lägre i kvalitet, medan de senare sticklingarna testar högre i relativt fodervärde”, säger han. ”I de äldre ställena av alfalfa börjar gräset växa. Vi säljer det för torrkohö.”

skärning av alfalfa snabbt vid tidiga knoppstadier ger vanligtvis den högsta RFV i foderet.

”att få hö skördat i tid är förmodligen den viktigaste faktorn för att få hö av hög kvalitet”, säger Michaelson. ”Det finns ett smalt fönster av möjligheter. Det relativa matningsvärdet sjunker drastiskt när alfalfa blir lite mogenare.”

beroende på fältet får de tre och fyra sticklingar under en växtsäsong. De tar det första snittet i slutet av maj och tar det sista snittet senast i slutet av augusti.

” om vi skär senare riskerar vi vinterdöd på alfalfa-stället, för att vi inte får tillräckligt med återväxt för att växter ska överleva vintern och komma tillbaka på våren”, säger han.

de skördar alfalfa i stora, fyrkantiga balar. Avkastningen är i genomsnitt cirka 4,5 ton per tunnland.

alla händer på däck

tillsammans med deltidsanställda blir hela familjen involverad i balningen. Kim driver en balpress, liksom Joshs fru, Meagan. Jerry och Kims dotter, Lindsey, driver en balpress under halmskördesäsongen.

Michaelsons köper halm i fältet från grannar och balar det för att förse mejerikunder med vete halm.

” när alfalfahöet är redo att Bala, kör vi med fyra stora balpressar, och vi kan vanligtvis Bala runt 300 hektar om dagen”, säger Michaelson. ”Vi måste skörda höet i den hastigheten för att hålla jämna steg med alfalfaens tillväxt och skörda det vid sitt högsta relativa fodervärde.”

efter balpressarna i fältet finns två staplare. De första klippta alfalfabalarna, som vanligtvis har en lägre RFV, staplas i fältet där de är täckta med presenningar. Dessa staplar är inställda i parade rader med en linje av plastfat som markerar mitten av raden. Tunnorna skapar en förhöjd mittlinje, vilket ger en presenning som täcker med en luftventil och en topp för att kasta vatten från regn eller snösmältning.

den andra, tredje och fjärde sticklingar av alfalfa dras av semitrailer lastbil från fältet till gården, där höet lagras i skjul.

Michaelsons levererar balar av alfalfa och halm till sina kunder året runt. De är särskilt upptagna med detta arbete på hösten, vintern och våren när skörden av hö inte pågår.

styrkan i deras verksamhet hänger på fortsatt produktion av kvalitetshö.

”kunderna vet att vi bryr oss om hur vårt hö sätts upp och kvaliteten på balarna vi levererar”, säger Michaelson.

upprätthålla avkastningen

Michaelsons’ alfalfa står vanligtvis börjar tunna ut efter fyra till fem år.

”varje år bryter vi upp 300 till 400 tunnland”, säger Jerry Michaelson. ”Vi ger fält en paus innan vi återställer dem, eftersom gammal alfalfa sätter ut ett toxin som får ny alfalfa att fungera dåligt.”

de avslutar alfalfa på hösten genom sprutning och mejselplogning. Vete växer i fältet nästa år.

följande vår återställer de alfalfa i mitten av maj, när risken för frost har minskat. Innan sådd arbetar de lätt markytan med en dansk tine på en harvpackare. De blåser sedan på alfalfafröet och harvpackar fältet. En kornskyddskörd skyddar jorden från erosion tills alfalfa är etablerad.

det första året ger den unga alfalfa en till två sticklingar, beroende på vårens och sommarens odlingsförhållanden.