Scottish PEN är Scottish centre of Pen International, en världsomspännande organisation som arbetar för att främja litteratur och skydda yttrandefriheten. En viktig del av pens arbete är stöd från kvinnliga författare, så ofta marginaliserade. Scottish PEN har producerat en reviderad version av sin 100 Scottish Women Writers-affisch. Tolv författare från affischen kommer att presenteras som en del av Dangerous Women Project, i ett bidrag varje månad av en medlem av Scottish PEN.

av Dorothy McMillan

Frances Wright (1795-1852), skotsk vid födseln, är bättre känd i Amerika där hon samlade många första: första kvinnan att skriva en seriös bok om Amerika; första personen att inrätta en experimentell koloni, Nashoba nära Memphis, med syftet att möjliggöra slavar att arbeta för sin frihet; första kvinnan att samredigera en tidning i Amerika, första kvinnliga offentliga orator i Amerika, locka stora blandad publik. Hon blev en kraftfull ikon för radikalism, firade, enligt Fanny Trollope (som tog några av sina barn med sig för att prova Nashoba men snabbt flydde i skräck) ’som förespråkare för åsikter som får miljoner att rysa’. Detta verkar farligt nog: ändå åtföljdes hennes ideal av ett sätt att leva som kunde ha lockat få. Om hon hade verkat mindre farlig skulle hon förmodligen ha varit farligare, effektivare för att uppnå förändring.

efter hennes död drogs tänderna snabbt. Eftersom hennes oratorium inte var tillgängligt berodde hennes berömmelse och fara på minnet. Hennes arbete gick ur tryck; hennes acolytes dog; hennes ideer bleknade. I de brittiska tidningarna, som fara för etablerad makt kom alltmer från grupptryck på staten, farliga kvinnor som Mary Wollstonecraft och Frances Wright var från tid till annan även åberopas som mindre oroande än braying besättningen.

det finns en hel del onlineinformation om Frances (Fanny) Wright. Förutom pålitliga officiella artiklar, som ODNB-posten, finns det entusiastiska bitar, mestadels amerikanska och ibland en förvirrande kombination av fakta och felaktighet. En av Kimberly Nichols i NewtopiaMagazine är lång och livlig. Att följa Fanny Wrights liv är utmattande. Hon korsade Atlanten minst 15 gånger – och däremellan reste hon över hela Amerika, nippade över till Frankrike då och då, först för att besöka den åldrande General Lafayette, en hjälte från både Frankrike och Amerika, och senare för att titta in på sin man, Phiquepal d ’ Arusmont och dotter Sylva som bodde i Paris, åtminstone när de inte hade åkt tillbaka till Amerika; och hon reste till och med mer i Storbritannien än de flesta på den tiden. På höjden av sin berömmelse hon avgudad och smädade: Catherine Beecher, själv en feminist, men en religiös och på vissa sätt undergiven en, hatade den offentliga visning av hennes föreläsningsturer:

där står hon, med fräcka front och brawny armar, angriper skyddsåtgärderna för allt som är ärevördigt och heligt i religionen, allt som är säkert och klokt i lag, allt som är rent och vackert i inhemsk dygd.

men Walt Whitman, som bara var 17 när han först hörde henne, fängslades:

jag kände mig aldrig så glödande mot någon annan kvinna. Hon var en av de få tecken att väcka i mig en grossist respekt och kärlek: hon var vacker i kroppslig form och gåvor av själ.

för att Beecher och många andra var Wright en farlig kvinna i den mest negativa meningen. Det är ett clich-språk att prata om reformatorer som ligger före sin tid och det är en som de flesta av Fanny Wrights kommentatorer köper in. Men att vara före sin tid är kanske inte att förstå det: Fanny Wright kunde ha varit en hel del farligare, om hon hade varit mer i linje med sin tid. Men hur, med tanke på hennes bakgrund och uppfostran kunde hon ha varit?

Frances Wright skrev sitt eget liv 1844: hon kallade det inte en memoar utan en biografi och skrev ganska besvärligt om sig själv i tredje person.

i början av livet uttalade hon sig en högtidlig ed, att alltid bära de fattiga och hjälplösa i sitt hjärta; och att hjälpa till i allt hon kunde för att åtgärda de allvarliga fel som tycktes råda i samhället. Hon minns inte sällan det engagemang som sedan togs, och känner att hon har gjort sitt bästa för att uppfylla det.

Frances Wright hade en stark känsla av sin egen rättvisa och ingen humor, men då hände ingenting i hennes liv som alls skulle ge henne en.

hon föddes i Dundee den 6 September 1795. Hennes far var politiskt en radikal, men helt klart en familjeman, men både han och hans fru dog när barnen var mycket unga, Fanny två och en halv, hennes bror fem och hennes syster Camilla ett spädbarn. Familjen delades upp, Fanny och senare gick Camilla till sin farfar i London och efter hans död till sin hyperkonventionella moster i London, hennes bror till kusiner, där han verkar ha varit lycklig, men han såg inte sina systrar i 8 år och dog ung. Fanny hatade sitt rika, indolenta och begränsade liv, konstruerade sig för att gräla med sin moster och tog bort sig själv och sin syster till sin farbror James Mylnes hem, Professor i moralfilosofi vid University of Glasgow. I Glasgow åtnjöt Fanny en mer liberal och socialt ansvarsfull miljö och i högskolans bibliotek konsoliderade hon sitt intresse för det nya möjlighetslandet, Amerika, som redan hade blivit utlöst av hennes upptäckt av Bottas historia av Amerika, som hittades i en gammal bagage av hennes moster (ingen verkar någonsin fråga om hennes moster hade läst det).

och så höjde Fanny återigen och dämpade av de ärvda pengarna som under hela hennes liv var hennes möjlighet och hennes förbannelse, iväg med den trogna Camilla till London och Liverpool varifrån de i augusti 1818 började för New York, medan Mylne förgäves föreslog att Italien var trevligt. Hennes erfarenheter producerade hennes 1822-syn på samhälle och sätt i Amerika, vars eulogistiska partiskhet till och med Wright själv senare erkände hade en ’Claude Lorraine-nyans’. De brittiska tidskrifterna var mest upprörda av hennes beröm av amerikansk praxis och uttrycklig och implicit kritik av Brittiskt beteende. Kvartalsöversynen föreslog att’ av en engelskkvinna ’ dolde en manlig författare, möjligen till och med en chauvinistisk amerikansk man. Men sedan, när hon publicerade sitt försvar av Epikureanismens principer, några dagar i Aten, samma år, rekommenderade litterära tidningen att hon skulle lägga ner pennan och ta upp nålen.

inte överraskande, när Fanny Wright fann godkännande från siffror både auktoritativa och politiskt acceptabla, frossade hon i det. Hon sökte upp Jeremy Bentham, reste till Frankrike för att träffa Lafayette och skuggade honom sedan på sin rundtur i Amerika 1824, under vilken hon träffade Robert Owen som hade gått från framgången med New Lanark för att köpa Rappite colony of New Harmony i södra Indiana och besökte Jefferson kl Monticello. Hennes nöd, en följd av hennes berövade barndom, ges i allmänhet som förklaring till hennes önskan att Lafayette gifter sig med henne eller adopterar henne som sin dotter. Lafayettes familj trodde verkligen att Fanny var en farlig kvinna.

vid det här laget kunde Wright dock inte längre ignorera fläcken på det fria landet. Nashoba-experimentet följde: det började med köp av mark 1825 och slutade i misslyckande med slavarna till Haiti 1830, av Wright och Dr William Phiquepal D ’ Arusmont, den franska pedagogen med vilken Fanny snart skulle få ett barn och sedan gifta sig.

Nashoba-affären är alldeles för komplicerad för att göra rättvisa här: tidigt blev Fanny sjuk med malaria och var tvungen att återvända till Storbritannien och saker gick från dåligt till värre i hennes frånvaro. När hon fick tillbaka rapporter om fri kärlek, miscegenation, floggings, och allmänt kaos var utbredd. Åsikterna är delade om Nashoba någonsin kunde ha arbetat, men 1828 blev Fanny närmare involverad i New Harmony community och hennes redaktion för New Harmony Gazette, senare the Free Enquirer med Owens son, Robert Dale Owen. Och hennes berömda föreläsningar började.

de kommande två åren var den fantastiska perioden: Fanny Wright var utan tvekan den mest kända kvinnan i Amerika; tusentals deltog i hennes föreläsningar och lyssnade på hennes åsikter om äktenskap (hon tyckte inte mycket om det), fri kärlek (mer eller mindre ok), miscegenation (förmodligen den bästa lösningen), religion (på det hela taget en dålig sak). Även om allt detta var farligt, det inte skjuta upp folkmassorna i New York, Philadelphia och Baltimore. År 1830 kom Wright mycket nära att vara riktigt betydelsefull i nationell politik när arbetarnas partikandidater i valet 1830 blev kända som ’Fanny Wright-biljetten’. Men det var också när Nashoba-problemet måste lösas och resan till Haiti gav upphov till graviditeten som skulle förändra Fanny Wrights liv. För att skydda sitt rykte eller hennes anhängare flydde Fanny till Paris där Camilla som redan hade gift sig och förlorat sitt barn hade dragit sig tillbaka (hon dog kort därefter). I Paris gifte sig Fanny med d ’ Arusmont och när ett annat barn föddes och dog, fick hennes födelsedatum det första barnet, Sylva, för att legitimera henne.

detta var början på slutet av Fannys berömmelse. Efter en tillbakadragen period försökte hon föreläsa igen i England och Amerika. Men hennes äktenskap var en ökande röra, hennes publicerade skrifter och hennes föreläsningar blev mer obskyra. Hon korsade Atlanten minst sju gånger mer, blev involverad i lagliga gräl med sin man och andra, ansökte om skilsmässa, blev främmande för sin dotter, bodde kort i Nashoba, bosatte sig i Cincinatti, bröt låret på ett fall och efter betydande lidande dog i Cincinatti den 13 December 1852.

när jag tittade över denna farliga kvinnas liv igen fylldes jag inte av den upprymdhet som jag hade förväntat mig utan snarare av medlidande, till och med en önskan att ta hand om henne, för att få fram känslor som verkar begravda under hennes stelhet. Ibland finns det överraskande effekter i hennes biografi. Jag minns bäst av alla hennes rörliga frasen ’hjärtat ensamhet orphanhood’. Om hennes föräldrar hade levt hade vi kanske aldrig hört talas om henne, men å andra sidan kunde deras känslomässiga stöd ha gjort henne till den farligaste av alla farliga kvinnor, en vars sociala och politiska reformer verkligen fungerade.

men vi är skyldiga den faktiska, inte den föreställda kvinnan, förnyad uppmärksamhet, för inget omfattande har försökt sedan Celia Morris Eckharts biografi från 1984. Och det finns andra berättelser som fortfarande ska avslöjas både om henne och de omkring henne. Hennes man verkar ha varit en rotter, unsupportive utom när han behövde sin rikedom, angelägen om att använda lagar han skenbart beklagade att få sina händer på hennes pengar på övertygande förevändning att han skulle hantera det bättre för sin dotter. Och det finns så många små obearbetade berättelser: lördagen den 29 januari 1848 hölls en soir bisexe i Hall of Science, Sheffield, för att hedra Tom Paines födelsedag. Mötet togs upp av olika lokala dignitarier och av Madame Frances Wright D ’ Arusmont. Klockan 8.30 började dansen. Stannade Fanny Wright för dansen? Vi vet inte.

men vi vet att i glansdagar hennes retoriska färdigheter, hon uttryckte ojämförligt väl, principer som vi fortfarande kan styras av:

tills kvinnor intar den plats i samhället som både sunt förnuft och god känsla tilldelar dem, måste mänsklig förbättring avancera men svagt. Det är förgäves att vi skulle begränsa kraften i hälften av vår ras, och den överlägset viktigaste och mest inflytelserika. Om de inte utövar det för gott, kommer de för ont; om de inte främjar kunskap, kommer de att fortsätta okunnighet. Låt kvinnor stå där de kan i förbättringsskalan, deras position bestämmer rasens.

Frances Wright kan ha varit dålig på praktiken men ingen har lagt bättre vad målen borde vara.