”finns det hockey i Florida?”Den här frågan är den första som ställs av en avslappnad sportfans efter att ha fått höra att Sunshine State spelar hem för inte en, utan två, NHL – franchises-Tampa Bay Lightning och Florida Panthers, som kallar Miami-Fort Lauderdale-området hem. De två föddes båda som ett resultat av den höga hockeypopulariteten som började på 1990-talet, eftersom ligan försökte växa spelet bortom sina traditionella fästen i Kanada och norra USA under de senaste tjugo åren, men de två franchisen har varit på till synes motsatta banor, och med den sport och ekonomiska osäkerhet som COVID-19 pandemi orsakade, Panthers Floridian framtid kan vara i fara.

det verkar vara ett avlägset minne för hockeyfans nu, men Panthers var faktiskt det första av de två lagen som lyckades när de kom in i ligan. Inom tre år efter invigningen gjorde laget en episk körning till Stanley Cup – finalen 1996, med hjälp av en energisk fanbase som blev känd för sin tradition av ”Råttricket” – kasta plastråttor på isen när en Panthers-spelare gjorde tre mål i ett spel. Tyvärr, i den finalen föll katterna till Colorado Avalanche och har aldrig nått dessa höjder igen.

under de kommande femton åren var laget till synes ormbiten. Under 00-talet kunde laget inte bygga en utmanare; trots på olika punkter med superstjärnor som Pavel Bure (en av Hockeys mest produktiva målskyttar) och målvakt Roberto Luongo (som med laget vann Vezina Trophy för ligans bästa net minder) kunde laget inte bygga en tillräckligt bra stödjande roll runt dem för att kämpa. För att lägga till förolämpning mot skada, missade Panthers 2003 snävt att kunna utarbeta Alex Ovechkin, en av megastjärnorna i spelet som ensam kunde ha kunnat vända franchisens fortures.

under 2010-talet förbättrades lagets förmögenheter på isen något. Laget anställde Dale Tallon, en av Hockeys mest respekterade chefer som hade byggt Chicago Blackhawks till en Stanley Cup – vinnare, som chef, och han reviderade lagets utarbetande och utvecklingsrörledning-vilket gjorde att lagets topputkast som vänster ytter Jonathan Huberdeau och center Aleksander Barkov att blomstra i all Star caliber-spelare. Panthers vann sin division två gånger, 2012 och 2016, men förlorade i första omgången av slutspelet båda gångerna.

utanför isen smälte de råttkastande fansen som hade flockat till laget i sina tidiga år i Florida sun. Lagets låga närvaro har blivit en så genomgripande meme att även deras egna spelare knäcker skämt om det. Vid NHL-prisutdelningen 2019 skämtade Barkov att det fanns fler fans från hans hemland Finland än Florida. Och inför utsikterna att återuppta NHL-säsongen på tomma arenor knäckte den tidigare Panther Reilly Smith att hans år med Panthers hade förberett honom för den möjligheten.

Floridas återstående fans har varit tvungna att uthärda dessa indigniteter medan Tampa Bay Lightning över hela staten har blivit modellen för hur en franchise kan lyckas på en icke-traditionell hockeymarknad. Med hjälp av playoff-framgång inklusive en Stanley Cup-titel 2004, liksom en hyllad arena som ligger på prime real estate i centrala Tampa, har Lightning blivit en av de hetaste biljetterna i stan och rankas bland de 10 bästa franchisen som deltar varje år sedan 2012, medan Florida har försvunnit nära botten av bordet vart och ett av dessa år.

i åratal har Panthers varit standardsvaret på huruvida en NHL-franchise skulle flytta eller inte, och en friare skulle särskilt välkomna laget med öppna armar. Quebec City var en NHL-stad en gång och var värd för Queben Nordiques tills de flyttades till Denver i mitten av 1990-talet för att bli Colorado Avalanche. En ägargrupp rubriken av lokal telekommunikation congolmerate Quebecor satte ihop ett expansionsbud för flera år sedan, men de förlorade slutligen till gruppen som skulle skapa Vegas Golden Knights. Quebec City är fortfarande ryktas som en omlokalisering destination, men ligan och Panthers ägare Vincent Viola har alltid insisterat på att de har åtagit sig att hålla laget där det är.

COVID-19-pandemin och efterföljande ekonomisk kris kan ändra den kalkylen. Med en oklar tidsplan för sport återvänder alls, än mindre med fans i närvaro, sport franchise ägande har förlorat en av sina stora intäktsströmmar, och faktiskt alla intäkter för tillfället. Med franchisen mindre av en moneymaker än någonsin för den närmaste framtiden, det kan bli attraktivt för Viola att sälja än när innan det kanske inte har varit, och i Miami-området hockey kommer att vara mycket låg på prioriteringslistan för händelser lokalbefolkningen kommer att vilja delta när offentliga evenemang tillåts igen.

detta skulle inte vara fallet på Quebec City market. Nordiques hade en passionerad följd trots liten slutspelssucces och dysfunktionellt ägande, och fans där längtar efter lagets återkomst. De kan peka på det sista exemplet på NHL omlokalisering att göra sitt fall. Atlanta Thrashers-franchisen, ännu ett försök att växa spelet på en icke-traditionell marknad, flundrade i flera år med dålig närvaro och lågt fläktstöd, även om ligan insisterade på att försöka få det att fungera där.

finanskrisen 2008 bidrog till att ändra den kalkylen, vilket eliminerade de flesta Thrashers lilla säsongsbiljettinnehavarbas. Teamet såldes sedan till en grupp som flyttade den till den lilla kanadensiska staden Winnipeg, där de blev de återupplivade Winnipeg Jets (de ursprungliga jetsna flyttades till Phoenix och blev Arizona Coyotes). Trots sin lilla storlek har Winnipeg-marknaden varit en okvalificerad framgång, eftersom fans där konsekvent packar arenor till nästan maximal kapacitet och anpassar sig till höga tv-betyg. Quebec City har ett övertygande argument att de skulle lyckas på samma sätt.

det är långt ifrån en självklarhet att Panthers kommer att flytta – något tal om en sådan sak är bara rykten vid denna tidpunkt. Men det är säkert att säga att hockey i Miami har varit ett misslyckat experiment hittills, både på isen (mestadels) och utanför. Kommissionär Gary Bettman har åtagit sig att göra hockey I icke-traditionella marknader arbete, och skulle vara avsky att ge upp Florida. Men precis som 2008-krisen tvingade sin hand med Thrashers, så kan den här göra med Panthers.